UPR of the United States – Statement by Robert Destro, Assistant Secretary of State for Democracy, Human Rights and Labor

Third Cycle Universal Periodic Review of the United States

Statement by Robert Destro
Assistant Secretary, Bureau of Democracy, Human Rights, and Labor, U.S. Department of State

November 9, 2020

Thank you Ambassador Bremberg, and good  afternoon,  Madame  President.    I  thank  the  President  of  this  Council;  the  many  states  that  participated  constructively  in  the  Working  Group  for  our  UPR;  and  Germany,  the  Bahamas,  and  Pakistan  as  members  of  our  Troika.

We  also  thank  the  Secretariat  staff  and,  in  particular,  our  own  civil  society  organizations  whose  hard  work  has  made  a  significant  contribution  to  the  review.

Our  report  represents  not  just  the  work  of  the  Department  of  State,  but  also  the  Departments  of  Interior,  Justice,  Homeland  Security,  Labor,  Housing  &  Urban  Development,  Health  &  Human  Services,  Education,  Defense,  and  others.

As  you  will  see  throughout  our  presentation,  our  system  of  government  frequently  prioritizes  decision-making  at  state,  tribal,  territorial,  and  local  levels.    This  distribution  of  authority  reflects  the  insight  of  our  Founders  that  public  servants  who  are  closest  to  the  populations  they  serve,  best  represent  their  needs,  concerns,  and  interests.    This  means  that  our  state,  local,  tribal,  and  territorial  laws  vary,  and  reflect  local  needs  and  priorities.    We  welcome  that  variance  as  a  natural  and  powerful  aspect  of  our  democracy.

We  are  proud  to  participate  on  behalf  of  the  United  States  today.    Our  presence  in  this  process  demonstrates  our  nation’s  commitment  to  human  rights.    We  appear  not  only  to  explain  how  our  domestic  policies  and  practices  promote  and  protect  the  human  rights  of  our  own  people,  but  also  to  advance  the  universal  human  rights  that  this  body  is  intended  to  elevate.

Promoting  human  rights  is  a  U.S.  foreign  policy  priority  that  furthers  our  national  interests  of  stability  and  democracy.    We in the  United  States  is  committed  to  using  its  voice  and  its  position  on  the  world  stage  to  draw  attention  to  violations  and  abuses  of  human  rights,  no  matter  where  or  when  they  occur.    We  are  committed  to  advancing  human  rights  worldwide,  as  well  as  accountability  for  those  who  abuse  those  rights.

We  are  aware  of  challenges  facing  our  country  and  the  world  at  large.    We  act  to  meet  those  challenges  armed  with  the  values  and  principles  contained  in  the  founding  documents  that  have  shaped  our  nation,  as  well  as  our  commitment  to  the  principles  outlined  in  the  Universal  Declaration  of  Human  Rights.

In  the  United  States,  our  identity  is  fundamentally  linked  to  the  foundational  freedoms  enshrined  in  the Bill of Rights in  our  Constitution, including especially   freedom  of  religion  or  belief,  freedom  of  speech,  freedom  of  the  press,  freedom  of  association,  and  freedom  to  petition  the  Government  for  a  redress  of  grievances.

Americans  are  committed  to  the  proposition  that  we  are  “endowed  by  our  Creator”  with  certain  unalienable  rights.    It  follows  from  these  principles  that  the  legitimacy  of  any  government  rests  on  the  consent  of  its  people,  freely  given  in  open  and  fair  elections.    As  a  result,  we  do  not  hesitate  to  question  our  government’s  actions.    We  actively  form  civil  society  organizations  to  advocate  for  specific  causes.    We  participate  actively  and  freely  in  our  government,  and  insist  that  our  local,  state,  and  federal  governments  answer  to  the  people  –  not  the  other  way  around.

Our  commitment  to  transparency  and  a  free  press,  and  our  insistence  on  impartial  justice,  allow  the  world  to  witness  our  struggles  and  openly  engage  in  our  efforts  to  find  solutions.    The  United  States  has  a  long  history  of  public  debates,  demonstrations,  and  activism  that  led  to  –  and  which  will  continue  to  foster  –  landmark  improvements  in  human  rights  law  and  policy.

The  aspiration  to  form  a “more  perfect  union”  referenced  in  the  Preamble  to  our  Constitution  is  a real one.    The  United  States  is  firmly  committed  to  finding  meaningful  remedies  that  address  claims  of  injustice  in  our  society.    The  demonstrations  over  the  tragedy  of  George  Floyd’s  death  this  year  have  shown  the  world  that  Americans  understand  that  they  have  the  inherent  right  to  raise  their  voices,  individually  and  collectively,  to  demand  that  their  government  redress  their  grievances.

And  by  adhering  to  our  democratic  principles,  Americans  are  pursuing  accountability  for  Mr.  Floyd’s  death  through  the  criminal  and  civil  justice  systems,  while  also  debating  and  discussing  the  claims  of  systemic  injustice  at  the  heart  of  our  current  discourse.

I  would  now  briefly  like  to  address  two  topics  that  arose  during  our  review  of  recommendations  from  and  engagement  with  U.S.  civil  society,  which  we  view  as  an  essential  part  of  this  process.

First, regarding  the  issue  of  privacy:    The  United  States  carefully  addresses  privacy  concerns  arising  at  the  federal  level  in  accordance  with  the  U.S.  Constitution  and  other  federal  laws,  all  of  which  are  consistent  with  applicable  international  organizations.    We  recognize  that  all  persons  have  legitimate  privacy  interests  in  the  handling  of  their  personal  information.

We  address  privacy  and  digital  freedom  issues  raised  by  the  conduct  of  non-state  actors,  such  as  Google  and  Facebook,  through  the  U.S.  legal  and  regulatory  systems,  and  via  private  litigation.    Some  states  have  enacted  or  are  considering  their  own  privacy  laws  as  well.

With  regard  to  freedom  of  religion  or  belief  for  all:    In  the  United  States,  freedom  of  religion  or  belief  is  guaranteed  by  our  Constitution’s  ban on religious test for public office and the First  Amendment  and  a  variety  of  other  federal  and  state  laws.    Read  together,  all  of  these  provisions  demonstrate  that  the  United  States  is a  nation,  fully committed  to  advancing  this  freedom.    We  also  vigorously  enforce  federal  hate-crimes  laws  to  protect  members  of  religious  groups  and  houses  of  worship  from  private  threats  and  violence.    The  federal  government  has  protected,  and  continues  to  protect,  the  right  of  Americans  to  determine  and  practice  their  religion  or  belief.

I  thank  you  again  for  the  opportunity  to  participate  in  this  important  process.    The  United  States  is  proud  of  its  own  human  rights  record  and  of  the  role  our  nation  has  played  in  defending  and  advancing  human  rights  and  fundamental  freedoms  around  the  world.    We  support  the  UPR  process  as  an  opportunity  to  reflect  upon  and  listen  to  your  suggestions  on  how  we  can  improve  our  own  human  rights  record.

We  ask  all  member  states  to  be  equally  open  to  both  the  process  and  to  the  suggestions  we  propose  to  them.    We  sincerely  hope  that  the  UPR  process  will  encourage  a  strong  reaffirmation  of  the  commitments  that  governments  have  made  to  protect  the  human  rights  and  freedoms  that  are  our  common  birthright.

Thank  you  for  your  time  and  attention.    It’s  now  my  honor  to  turn our attention to a video by Deputy Assistant Attorney General Alexander Maugeri.